La vida en la gran ciudad puede resultar difícil: tráfico, aglomeraciones, ladrillos en lugar de árboles…Desde hace décadas, se sabe que los habitantes  de zonas con densidades de población elevadas se muestran más  proclives a padecer ciertas enfermedades mentales, entre las que se incluyen los trastornos de ansiedad o la esquizofrenia. Pero, funcionan de distinta manera el cerebro de un urbanita y el de quien habita en un medio rural? Varios estudios recientes parecen demostrar que así ocurre.

Un grupo de investigación alemán solicitó a habitantes de grandes ciudades, municipios pequeños y entornos rurales que se sometieran a un test psicológico de estrés. La prueba consistía en realizar cálculos aritméticos en un tiempo limitado; mientras tanto, los investigadores efectuaron resonancias magnéticas funcionales del cerebro de los probandos. El experimento halló que la vida en la ciudad se hallaba correlacionada con una maor actividad en la amígdala, una región del cerebro asociada a la memoria y la inteligencia emocional. El efecto se mostró tanto más notable cuanto mayor era la urbe en la que residían los individuos. Además, los participantes que se habían criado en un entorno urbano mostraban un mayor grado de activación en la corteza cingulada anterior; en esencia, la zona que controla la amígdala.

Sin embargo, aún se desconoce por qué dichas regiones cerebrales se muestran más activas cuando el individuo sometido a estrés residen en una gran ciudad. Otro estudio reciente sugiere que la amígdala y la corteza cingulada anterior se estimulan cuando alguien invade nuestro espacio personal. Se ha encontrado también una relación entre el volumen de la amígdala y el tamaño de la red social de una persona. Una comprensión adecuada del mecanismo subyacente debería ayudar a los investigadores a responder a tales preguntas. La epidemiología tradicional necesita estudiar un gran número de sujetos para identificar efectos genéricos de este tipo. Ahora, sin embargo, es posible basarse en grupos reducidos para determinar qué papel desempeñan algunos factores concretos en los trastornos mentales y, en general, en el estrés urbano.

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