Aprovechar el oleaje

Teniendo en cuenta las graves consecuencias ambientales que se derivan del uso de combustibles fósiles y los riesgos asociados a la energía nuclear, debe incrementarse con la mayor prontitud posible el porcentaje de energía generada a partir de fuentes renovables. Esta es la recomendación del IPCC. En esta línea, la Unión Europea definió en Marzo de 2007 el objetivo de obtener el 20%  de la energía de fuentes renovables en el año 2020. El gobierno danés propuso en 2010 un objetovo del 30% para el 2025 y a más largo plazo se plantea alcanzar el 100%.

Para aumentar dicho porcentaje es neceario, por una parte, incrementar la producción de las renovables ya operativas, como la eólica y la solar, por otra, desarrollar la explotación de otras fuentes renovables como las marinas. Las principales energías marinas son la energía de las olas y la de las corrientes. Las corrientes marinas constituyen un recurso energético importante en ciertas zonas costeras en donde la velocidad del flujo supera  los 1.5m/s. Estas zonas suelen hallarse en cuerpos de agua semicerrados sometidos a mareas importantes. Hasta hace pocos años, la explotación de este recurso energético requería velocidades aún mayores, para lo cual era necesario concentrar el flujo mareal mediante diques, cuyo impacto ambiental era notable. En la actualidad pueden aprovecharse las corrientes de 1.5m/s o superiores sin necesidad de diques mediante el uso de turbinas sumergidas o dispositivos oscilantes. Con todo, debido al limitado número de zonas con corrientes de esta velocidad y con la profundidad necesaria para la instalación de los equipos, la energía marina con mayor potencial no es esta, sino la que poseen las olas.

La energía undimotriz puede considerarse una forma concentrada de energía solar, puesto que las olas son generadas por la acción del viento sobre la superficie del mar, y el viento, a su vez, es consecuencia de la energía solar captada por la atmósfera. La energía de las olas presenta una serie de ventajas con respecto a otras renovables, entre las que cabe destacar tres. En primer lugar, su reducido impacto ambiental, especialmente si se utilizan técnicas de aguas profundas, en las que los equipos se sitúan lejos de la costa. En segundo lugar, el elevado nivel de precisión con el que se puede estimar el recurso energético disponible en una zona determinada. Y, por último, el hecho de que existen muchas zonas en las que el recurso es abundante y su explotación resulta viable.

Dado que la energía undimotriz presenta variaciones geográficas notables, la explotación de la misma requiere, antes que nada, la evaluación del recurso. Ésta, se consigue a través de los datos recogidos por las boyas de la zona y mediante programas de modelización númerica. Según estos, el mayor potencial en España se encuentra en Galicia. En ambas áreas, la potencia media en aguas profundas es del orden de los 50kW/M, lo cual supone un recurso anual superior a 400MWh/m. Estos valores situan dichos tramos de costa española entre los más energéticos de Europa. Les siguen otras zonas de asturias, cantabria y país vasco con valores alrededor de 200MWh/m de recurso total anual.

El reto consiste en desarrollar sistemas fiables y eficientes que permitan convertir la energía de las olas en energía eléctrica (WEC: Wave energy converter). Entre las técnicas investigadas, figura  el WaveCat@, un equipo diseñado por la Universidad de Santiago de Compostela. Se trata de un sistema flotante formado por dos cascos, como un catamarán, con los cascos no paralelos sino convergentes. Éste, está diseñado para operar a profundidades de entre 50 y 100m, por lo que su impacto ambiental es reducido.

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