Materia oscura, realidad o ficción?

La característica principal de la materia oscura suele resumirse diciendo que nadie sabe lo que es, porque nadie la ha visto. La primera claúsula es irrevocable: un gran número de partículas hipotéticas se erigen como candidatas a componer esta sustancia misteriosa. En cuanto a si alguien la ha visto o no, parece que los expertos se hallan más divididos que nunca.

La controversia gira en torno al experimento DAMA, un detector de partículas subterráneo localizado en el Laboratorio Nacional de Gran Sasso, en Italia. A juicio de algunos, DAMA lleva años detectando partículas de materia oscura. Los críticos, por su parte, sostienen que DAMA no ha sido tan claro en la publicación de sus datos. Más que los datos en sí, el problema reside en su interpretación. Si la materia oscura inunda nuestra galaxia, como parecen indicar las observaciones astronómicas, la detección de esta sustancia desde la Tierra debería exhibir una modulación anual provocada por la órbita del planeta; algo así como un flujo y reflujo estacional de partículas de materia oscura. Durante más de 10 años DAMA ha detectado perturbaciones que se ajustan a ese patrón.

Parece ser que todo el mundo está de acuerdo en que DAMA detecta una señal, pero la pregunta es: de qué se trata?  El pasado mes de Abril la colaboración XENON100 publicó ciertos resultados que parecían descartar que los indicios referidos a DAMA se debiesen a la detección de materia oscura. Sin embargo, en Mayo, el experimento CoGENT, emplazado en Minnesota, anunció que detectaba perturbaciones estacionales similares. Aunque los resultados son aún preliminares, CoGENT podría ser el aliado perfecto para DAMA.

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