Refrigerantes Magnéticos I

Aunque acondicionadores de aire, frigoríficos y congeladores nos refrescan la existencia, lo consiguen a costa de grandes cantidades de energía: en U.S.A. acaparan hasta un tercio del consumo eléctrico doméstico.  Nuevas técnicas basadas en imanes podrían recortar esa cifra de manera espectacular.

La mayor parte de las neveras y aires acondicionados comprimen y descomprimen de manera cíclica un gas o un líquido refrigerante, el  cual realiza trabajo a costa  del calor que se extrae de la habitación o del aparato. El problema reside en que los compresores consumen enormes cantidades de energía; además, cuando se liberan a la atmósfera, la mayoría de los refrigerantes inducen un aumento de temperatura mil veces mayor que el provocado por el dióxido de carbono.

La compañía Astronautics Corporation of America trabaja en un refrigerante basado en imanes y que prescinde de compresores. Todos los materiales magnéticos se calientan en cierta medida cuando se exponen  a un campo magnético y vuelven a enfriarse cuando el campo desaparece, un fenómenos conocido como efecto magnetocalórico. Los átomos almacenan el calor en forma de vibraciones; cuando un campo magnético alinea los electrones de un metal e impide que se muevan con libertad, los átomos del metal vibran más y se calientan. Al suprimir el campo, la temperatura disminuye.  El fenómeno se descubrió en 1881, pero ha sido ignorado para fines comerciales porque, en teoría, para maximizar el rendimiento harían falta imanes superconductores enfriados mediante técnicas criogénicas. pERO, EN 1997, expertos en materiales del laboratorio Ames del Departamento de Energia de U.S.A. hallaron una aleación de galodinio, silicio y germanio que mostraba un enorme efecto magnetocalórico a temperatura ambiente.

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