NuSTAR, el nuevo satélite de la NASA

Algunos de los fenómenos más extremos del universo como agujeros negros o estrellas de neutrones, emiten ignentes cantidades de rayos X. Al igual que en una radiogra´fia clínica donde los rayos X penetran la ropa y nos permiten observar los huesos, esta radiación también atraviesa las nubes cósmicas de gas y polvo, y puede revelarnos lo que esconde el interior de esas nubes. Hasta ahora, ninguna misión de la NASA había logrado obtener imágenes de rayos X de alta resolución. La Batería Telescópica de Espectroscopía Nuclear (NuSTAR), cuyo lanzamiento se prevé a principios de 2012, será la primera.

Esta misión cuenta con dos espejos como el que se puede ver en la imagen, además de un deterctor y un mástil desplegable. Sus imágenes gozarán de una sensibilidad 100 veces mayor que la de las misiones anteriores y tendrá una resolución como la del ojo humano.  A diferencia de observar en el óptico, para el caso de los rayos X estos se reemiten en una dirección casi paralela al objeto, a modo de piedras que rebotan en una charca. Por ello, para registrarla, se hace necesario apilar sucesivas capas de vidrio unas dentro de otras, como si se tratase de vasos de plástico. Cada capa intercepta una parte de la radiación, y juntas se comninan para generar una imagen enfocada.

Cada elemento óptico del NuSTAR se compone de 133 cáscaras concéntricas de un vidrio tan bien pulido que sus protuberancias no superan la distancia interatómica. Para favorecer la reflexión, el vidrio se halla revestido de centenares de capas alternadas de metal y carbono o silicio.  Sin duda, una invención más que prestará servicio unos años y nos permitirá profundizar en el Universo lejano.

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