Paul Ehrenfest (18/01/1880-25/09/1933)


Matemático y físico austríaco, obtuvo la nacionalidad holandesa el 24 de Marzo de 1922. Sus mayores contribuciones fueron en el campo de la mecánica estadística y su relación con la mecánica cuántica, incluyendo la teoría sobre la transición de fase y el teorema que lleva su nombre. El 21 de Diceimbre de 1904, se casó con la matemática rusa Tatyana Alexeyevna Afanasyeva (18761964), que le ayudó en su trabajo. Tuvieron dos hijos y dos hijas: Tatyana (‘Tanja’) (19051984), que fue también una matemática; Galinka (‘Galja’) (19101979), autora de libros para niños; Paul Jr. (‘Pavlik’) (19151939), quien fue físico; y Vassily (‘Wassik’) (19181933).

Paul Ehrenfest nació y creció en Viena, en una familia judía que provenía de una ciudad de Lostice, en Moravia. Sus padres, Sigmund Ehrenfest y Johanna Jellinek, tenían una rentable tienda de comestibles. Aunque no eran muy religiosos, Paul estudió dos años en Hebrewand un curso sobre la historia del pueblo judío. Más tarde, a lo largo de su vida,  simpatizaría sobre sus raíces judías.

Aunque sobresalió en  en el colegio, no se le dio tan bien la parte deportiva en el gimnasio, siendo su mejor asignatura las matemáticas. Sin embargo cuando se cambió al Franz Josef gymnasium, las cosas mejoraron y en 1899 pasó los exámenes finales exitosamente.

 

Se graduó en química en el Technische Hochschule, pero también estudió en la universidad en Viena, en concreto sobre los estudios de Ludwig Boltzmann sobre la teoría cinética en termodinámica. Estas lecturas tuvieron una gran influencia en él: fueron el instrumento estimulante que le llevó ai interesarse en la física teórica, definiendo así su principal área de investigación en los años siguientes, siendo además un ejemplo de enseñanza inspirada.En la época era habitual en el mundo germano-parlante estudiar en más de una universidad , y en 1901, Ehrenfest se mudó a  Göttingen, que fue hasta 1933 un importante centro para matemáticos y físicos teóricos. Allí conoció a su mujer Tatyana A. Afanasyeva, una joven matemática nacida en Ucrania pero educada en Rusia.En la primavera de 1903 fue presentado a H. A. Lorentz durante un viaje corto a Leiden.

Durante ese tiempo preparó una disertación en un tema conocido de mecánica clásica  titulado Die Bewegung starrer Körper in Flüssigkeiten und die Mechanik von Hertz (el movimiento de cuerpo rígidos en un fluido y la mecánica de Hertz). Obtuvo su Doctorado el 23 de Junio de 1904 en Viena, donde permaneció de 1904 a 1905.

Muchos de los trabajos de Ehrenfest tratan sobre cosas fundamentales y buscan esclarecer ciertos puntos críticos o singulares. Sus publicaciones son reconocidas por su claridad, resolviendo paradojas o proporcionando descripciones más claras y sencillas, o bien sobresalen planteando cuestiones importantes. Su cercanía a la ciencia queda ilustrada en lo que le escribió a Robert Oppenheimer en el verano de 1928, tras haberle invitado este a una larga estancia en Leiden“If you intend to mount heavy mathematical artillery again during your coming year in Europe, I would ask you not only not to come to Leiden, but if possible not even to Holland, and just because I am really so fond of you and want to keep it that way. But if, on the contrary, you want to spend at least your first few months patiently, comfortably, and joyfully in discussions that keep coming back to the same few points, chatting about a few basic questions with me and our young people- and without thinking much about publishing (!!!)-why then I welcome you with open arms!! “. Curiosamente, no le gustaba la nueva teoría cuántica abstracta de Dirac y Heisenberg.

 

La mayor contribución de Ehrenfest en el período de 1912 a 1933 es la teoría de los invariantes adiabáticos. Es un concepto de la mecánica clásica que por un lado puede servir para redefinir ciertos métodos de la provisional mecánica del átomo –al principio Ehrenfest no aceptaba las ideas de Bohr- y por otro lado es u nexo de unión entre la mecánica atómica y la mecánica estadística. Hizo sus mayores contribuciones a la física cuántica, incluyendo la teoría de las transiciones de fase y el teorema de Ehrenfest. Su nombre está unido también a la paradoja de Ehrenfest, una aparente paradoja en relatividad todavía hoy discutida, y para el tiempo en el que vivía, el tiempo caracterizado por la divergencia de los observables entre la dinámica cuántica y la clásica.

Ehrenfest se interesó también en el desarrollo de las teorías matemáticas en economía. Este interés fue estimulado por su pensamiento de que debía existir una analogía entre termodinámica y los procesos económicos. Mientras esto no fue publicado, puso empeño en continuar con su graduado en Tinbergen. La tesis de Tinbergen fue fiel a ambos problemas, física y economía y le permitió ser un economista, resultando premiado el primer Bank of Sweden Prize in Economic Sciences in Memory of Alfred Nobel en 1969.

 

De su correspondencia con sus amigos más íntimos en Mayo de 1931, parece que  Ehrenfest sufría una depresión severa. En Agosto de 1932,  Einstein estaba tan preocupado que escribió al tablón de la Universidad de Leiden, expresando  una profunda preocupación  y aconsejando reducir la carga de trabajo de Ehrenfest de de diversas maneras.

En Amsterdam, el 25 de  Septiembre  de 1933, perdió su batalla contra la depresión. Habiéndose asegurado del cuidado de su otro hijo, primero disparó a su hijo menor que tenía síndrome de Down y luego se disparó a sí mismo.

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