Ahorrar energía es posible



La profesora Mildred S. Dresselhaus del Instituto Tecnológico de Massachusetts (MIT) y otros colaboradores suyos están desarrollando novedosos materiales para el control de las temperaturas, que podrían conducir a ahorros sustanciales de energía permitiendo obtener motores de automóviles, células fotovoltaicas y dispositivos electrónicos más eficientes.

Los nuevos materiales termoeléctricos ya han resultado en un nuevo producto para un público amplio: una forma simple y eficiente de enfriar asientos de automóviles en climas cálidos. Los dispositivos, similares a los familiares calentadores de asientos de automóviles, proporcionan confort directamente al individuo, en vez de enfriar el automóvil entero, ahorrando costos de climatización y de energía.
Los dispositivos termoeléctricos se basan en el hecho de que cuando ciertos materiales son calentados, generan un voltaje eléctrico significativo. Por el contrario, cuando se les aplica un voltaje, se vuelven más calientes en un lado, y más fríos en el otro. El proceso surte efecto en diversos materiales, y funciona especialmente bien en los semiconductores (los materiales con los que se fabrican los chips). Pero siempre tuvo un gran inconveniente: es muy ineficiente.

El problema fundamental para crear materiales termoeléctricos eficientes es que necesitan ser muy buenos transmitiendo la electricidad, pero no el calor. De ese modo, un extremo del aparato puede calentarse mientras el otro permanece frío, en lugar de que el material iguale rápidamente la temperatura. En la mayoría de los materiales, la conductividad eléctrica y la térmica van de la mano. Así que los investigadores tuvieron que encontrar formas de modificar los materiales para separar las dos propiedades.

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